El cielo reflejaba cómo se sentía por dentro. Era un día nublado; la mañana se veía exactamente igual que esta tarde. Gris y nevando suavemente, el viento silbaba por el aire y se las arreglaba para ser más fuerte que las bocinas de los coches cuando volvía a casa del trabajo. En un semáforo, golpeó el volante y gritó con lágrimas en los ojos, sin importar quién lo observaba en los coches que estaban a su lado.

Entró por la puerta principal de su asqueroso, pero no demasiado asqueroso apartamento y tiró su maleta al suelo. Se sentó en el sofá junto a su esposa y puso su cara
en sus manos. “Vamos, Jasper, háblame.”

“Odiaban la presentación. Esa fue mi última

oportunidad. Perdí mi trabajo, Eileen. Te fallé.”

“Jasper, no me fallaste. Oye, mírame -dijo ella mientras levantaba su barbilla con una mano suave-. Ella podía ver la angustia en sus ojos rojos e hinchados. No queriendo que ella viera el dolor en

su cara, se giró y agitó la cabeza.

“Cariño, ni siquiera puedo mirarte

ahora mismo. Te defraudé.”

“Hiciste todo lo que podías

hacer. Es todo lo que puedes hacer”.

Jasper se puso de pie, “¡eso no es suficiente! ¡Se supone que debo cuidarte! ¡Y ahora ni siquiera puedo pagar por este estúpido apartamento!”

Sacó el mando de la tele del sofá y lo tiró contra la

pared, haciéndolo pedazos.

Eileen no parecía estar en fase, sino que se puso de pie y puso sus brazos alrededor de su cuello y lo sostuvo cerca de él. “Somos un equipo, Jasper. Tú no cuidas de mí. Nos cuidamos el uno al otro. Te caes, yo te sostengo. Yo caigo, tú me atrapas”. Se echó hacia atrás para secarse las lágrimas que se formaban en sus ojos. “Ya se nos ocurrirá algo. Hablaré con el gerente del apartamento mañana y le preguntaré si podemos conseguir más

tiempo para pagar el alquiler”.

Jasper asintió y puso su cabeza sobre su hombro. A la mañana siguiente, Eileen y Jasper esperaron en la oficina para reunirse con el gerente. Pronto, fueron llamados a su oficina y se sentaron frente al gerente. “Mira, voy a ser sincero contigo: este es el cuarto mes consecutivo que les doy tiempo extra para que paguen el alquiler”, Jasper estaba a punto de hablar, pero el gerente levantó rápidamente la mano para silenciarlo mientras continuaba diciendo: “No puedo seguir haciendo esto por ustedes. ¡Ni siquiera hago esto por ninguno de mis otros inquilinos! Se suponía que iba a ser algo de una sola vez, pero siento que ustedes están empezando a

aprovecharse de mi amabilidad”.

“Por favor, acabo de perder mi trabajo y…”

Jasper suplicó, pero el gerente

volvió a

levantar la

mano.

“Ese es tu problema, Jasper. He hecho todo lo que he podido por ti. Ustedes dos tienen tres días para salir de su apartamento o voy a tener que tomar medidas legales”, se levantó el gerente y levantó el brazo para mostrarles la puerta, “deje las llaves en la recepción cuando

se vaya”.

No tenían mucho; la mayoría de sus cosas eran viejas y probablemente deberían haber sido desechadas hace años. Empaquetaron lo que podían llevar en mochilas y cajas pequeñas en el transcurso de los dos días siguientes. Al tercer día, Jasper salió a revisar el correo por última vez. Volvió al apartamento y estaba a punto de tirar el correo a la basura cuando un sobre verde oscuro cayó del paquete de correo basura y

anuncios.

El sobre estaba dirigido a él y a su esposa, pero la dirección del remitente era de un lugar que no reconoció; Jasper ni siquiera había oído hablar de esta dirección antes. A pesar de todo, la curiosidad se apoderó de él, abrió el sobre y sacó una carta. La carta estaba escrita a mano y parecía sorprendentemente elegante. Un extraño símbolo apareció estampado en la esquina superior derecha de

la carta.

La carta decía lo siguiente: “¿Teniendo problemas financieros? ¿Sientes que te quedas sin opciones? ¿Quizás estás considerando terminar con todo esto? ¿Quizás no sabes a quién llamar? Parece que las paredes se están cerrando para aplastarte, ¿no? Lo sé; el suelo se siente como si se estuviera desmoronando bajo tus pies y se abrirá en cualquier momento para tragarte. Entendemos cómo te sientes. Todos en nuestra comunidad lo hacen. Creemos en las segundas oportunidades. Creemos que todos merecen una segunda oportunidad.

Una oportunidad de ser alguien mejor. Una oportunidad de vivir una vida mejor.

Esto es lo que le ofrecemos: una segunda oportunidad. Únete a nosotros, ven a vivir a nuestra exclusiva comunidad y deja tus preocupaciones y problemas de dinero donde vives ahora. Ven a vivir en nuestra comunidad de paraíso y paz, y deja atrás tu antigua vida y a tu viejo tú. Abajo está la dirección de nuestra comunidad, Shepherd’s Flock. Hemos escogido personalmente a usted y a su encantadora esposa para que vengan a vivir a una comunidad donde les proporcionaremos todas sus necesidades. Usted vivirá en una casa que hemos
seleccionado
personalmente
para usted y le dará un trabajo en nuestra comunidad.

Por favor, deja de luchar y vuelve a casa

; ven a Shepherd’s Flock. Atentamente, Simon Salazar.”

Jasper se quedó sin palabras mientras le entregaba la carta a Eileen

para que la leyera. “¿Qué es esto? ¿Algún tipo de broma?”
“¡Cariño, esta es una oración contestada!”


¿Pero cómo sabían que estábamos luchando?”

“Tal vez tengan algún tipo de registro de la gente de finanzas en esta área? Mira,

la dirección está a unas horas de aquí.”

“Nunca

había oído hablar de este lugar antes, ¿y tú?”

“No, ¿pero qué importa? Jasper, es

esto, o vivimos en las calles!”

“Lo sé, lo sé. Yo sólo….

parece demasiado bueno para ser verdad.”

“Jasper….no tenemos donde vivir mañana. El momento es perfecto! ¡Tiene que ser así!

Por favor, nena, necesitamos esto”.

“Muy bien….coge tus cosas y déjalas junto a la puerta. Empezaré a empacar

nuestras cosas en el auto”.

Era tarde y el aire de la noche era frío y silencioso. Para cuando estaban en la carretera, ya era casi medianoche. Eileen encendió la radio pero a bajo volumen y bajó un poco la ventanilla para sentir el viento en su cara. Con la excepción de la música suave de la radio, no se podía oír nada ni ver

otro coche en la carretera.

Con el mapa en su regazo, dirigió a Jasper hacia donde girar. Ambos estaban cansados, pero al mismo tiempo, no tenían sueño. Ambos, ansiosos por esta nueva colonia y por no tener un lugar al que llamar hogar, se sintieron muy despiertos a pesar de que el estrés les afectó tanto emocional como físicamente. El viaje los llevó a una zona boscosa en medio de la nada. A medida que pasaban las horas, empezaron a ver cada vez menos edificios hasta que se convirtieron en árboles

a su alrededor.

Los árboles eran altos y parecían extenderse hacia el cielo. El viento hacía que los árboles se movieran suavemente de un lado a otro; bailando mientras sus hojas hacían un suave crujido que era sacudido por el viento. Las hojas empezaron a revolotear a su alrededor y lograron cubrir el coche con bastante rapidez. Los árboles los miraron y continuaron balanceándose con el viento mientras la

pareja pasaba.

Además de sus faros, las estrellas en el cielo iluminaban la oscuridad que los rodeaba y revelaban cuán superados en número estaban Jasper y Eileen. Tantos árboles a su alrededor, y parece que se hacen más altos y más altos cuanto más conducen hacia su destino. Eileen bajó un poco más la ventanilla y trató de ver mejor, pero ya no podía ver las copas de los árboles. El viaje duró mucho más de lo que esperaban y decidieron salir a un lado de la carretera para dormir en el coche hasta

el amanecer.

La luz del sol brillando a través de la ventanilla de su coche es lo que los despertó. Frotando sus cansados ojos, rápidamente se dieron cuenta de que habían estacionado su auto justo enfrente de un gran complejo. Jasper y Eileen salieron del coche porque ya había unas cuantas personas caminando hacia ellos. Eileen se dio cuenta de que los árboles que los rodeaban no eran tan altos; tal vez medían tres metros. Examinó los árboles, sintiéndose un poco nerviosa. Parecían mucho más altos anoche. Jasper estaba un poco confundido; no por los árboles, sino porque estaba tan seguro de que aún les quedaba una hora antes de llegar a la

comunidad.

Ambos estaban exhaustos la noche anterior y luchaban por mantener los ojos abiertos, así que se encogieron de hombros ante sus sospechas, razonando que sólo estaban cansados. El pequeño grupo de gente que se dirigía hacia ellos era liderado por un hombre alto y delgado con un esmoquin de aspecto caro.

Se veía agudo y claramente bien, pero su cara estaba envejecida y a pesar de su cálida sonrisa, sus ojos insinuaban el hecho de que pudo haber pasado por momentos por los que pocas personas deberían haber pasado.

“Estoy tan contenta de que recibieras mi carta. Es una gran alegría verlos a los dos. Disculpe, me olvido de mis modales -extiende su largo y delgado
brazo para estrecharles la mano-. “Soy Simon Salazar. Y tú eres…”
“Jasper, esta es mi esposa, Eileen.”


Bueno, es un placer conocerte por fin”.

“Si no le importa que le pregunte… ¿por qué

nos eligió? ¿Y cómo sabías que estábamos luchando?”

Simón volvió a sonreír y puso su mano sobre el hombro de Jasper mientras decía: “Un buen pastor siempre sabe cuando una de

sus ovejas está en problemas. Bienvenidos a Shepherd’s Flock”.

Si se tratara de alguien más, le darían a Jasper una sensación incómoda. Pero por alguna razón, los ojos bondadosos de Simon y su cara amigable les hicieron sentir a ambos a gusto. Cualquier otra persona en este planeta que intente actuar como Simón probablemente no sería vista como algo más que espeluznante y francamente inquietante. Pero Simon tenía una presencia que

hacía que Jasper y Eileen quisieran estar con él.

La gente que seguía de cerca a Simón se adelantó para saludar a la joven pareja y presentarse. Simón hizo un gesto a todos para que lo siguieran hasta el recinto, y Jasper y

Eileen dejaron su coche para seguirlo.

“No sabía que Drácula tenía un

hermano”, le susurró Jasper a su esposa.

Eileen se mofó y le dio un codazo a Jasper,”oh para,

es muy amable”, le respondió ella susurrando.

“Vale, pero si alguna vez te muerde en el

cuello, me lo dirías, ¿verdad?”

“¡Es suficiente!”

Susurró

mientras intentaba contener una carcajada.

Las puertas de tamaño mamut del recinto se abrieron como las puertas del Cielo abriéndose para darles la bienvenida. Las puertas tenían que tener al menos diez metros de altura, la misma altura que las paredes de ladrillo blanco que rodeaban todo el recinto. Mientras seguían a Simón dentro, la gente que los seguía se fue a sus asuntos. Simón los llevó dentro de un pequeño edificio de oficinas donde estaban sentados en una elegante mesa de madera frente a su anfitrión. Simón aclaró su garganta y se inclinó hacia atrás en su silla, manteniendo todavía su

habitual sonrisa en su cara.

“¿Y bien? ¿Qué piensas de nuestro pequeño trozo de cielo?”

Preguntó mientras sus ojos se dirigían a Jasper, luego a Eileen y

luego de vuelta a Jasper.

No era una pregunta en la que tuvieran que pensar; todo el lugar era impresionante y maravilloso. Las casas grandes estaban por todas partes, todos vestidos con la ropa más bonita, las tiendas pequeñas y los negocios diversos parecían ocupados con gente yendo y viniendo, y los jardines, así como los campos que crecían con productos, eran enormes y abundantes. El césped era el verde más sano que habían visto en su vida. El ganado y la gente parecían bien alimentados y felices. Tenían muchas preguntas, pero al mismo tiempo, no sentían la necesidad de hacer ninguna de ellas. Era real; todo estaba

bien antes que ellos.

“Ni siquiera sé por dónde empezar. Todo es como un sueño”, fueron las únicas palabras que Jasper pudo encontrar. Eileen asintió con la cabeza y Simón sonrió y

se inclinó hacia adelante.

“¡Bien! Confío en que los hayamos hecho sentir muy bienvenidos hasta ahora. Por más difícil que sea de creer, esta es tu casa ahora. Me alegro de haberlos traído aquí; parece que ustedes dos van a encajar perfectamente con el resto de mi rebaño. Sólo te pido que sigas unas sencillas pautas mientras estés aquí. Les pido a todas mis ovejas que sigan estas pautas. Hazlo….puedes quedarte aquí todo el tiempo que quieras.

¿Trato hecho?”

Jasper se sorprendió de lo rápido que salieron de su boca las palabras, “¡por supuesto! Cualquier cosa que podamos hacer para ganarnos el sustento. ¡Sólo dilo!”

Ni siquiera necesitó un momento para pensar en lo que podría estar aceptando. Sin embargo, Eileen aceptó con la misma

rapidez.

“¡Muy bien! Aprecio su disposición a ser tan cooperativo; sé que tomé una buena decisión con ustedes dos. Así que aquí están nuestras directrices: No tenemos dinero aquí; simplemente le pedimos que trabaje en cualquier trabajo que le demos.

Esto podría ser cuidar un jardín un día, y trabajar en la tienda general al día siguiente. Todos somos ricos aquí; ninguno de nosotros se muere de hambre. Si usted tiene entrenamiento especial en el campo médico, tenemos un pequeño consultorio en el que puede ayudar. Además, no tenemos un sistema judicial; todos somos familia aquí. Me llevarás cualquier disputa directamente a mí, y yo me encargaré de resolverla. Pero, dudo mucho que ustedes dos sean un problema.”


¡No, señor, claro que no!” añadió Jasper.

Simón sonrió y asintió con la cabeza mientras continuaba: “No lo creo. Luego, se requiere que todos estén dentro de sus casas exactamente a las ocho de la noche. Sin excepciones. Luego, si alguna vez comienza a llover, requerimos que todos estén adentro

hasta que deje de llover. Sin excepciones”.

Jasper quería mirar a Eileen, pero los ojos de Simón estaban fijos en él, casi paralizándolo con su mirada.

Tenía miedo de romper el contacto visual.

“A continuación, cada cuatro meses, dejará una cesta con su mejor comida en la puerta de su casa. La canasta de alimentos debe pesar por lo menos veinte libras. Le notificaremos el día antes de la fecha prevista para recordarle en caso de que lo haya olvidado. Sin excepciones. Y por último, si alguna vez quieres dejar Shepherd’s Flock, primero debes pedirme permiso”,

volvió a sonreír con

su cálida sonrisa

, “¿eso suena factible?

Jasper y Eileen querían hacer preguntas pero no querían parecer difíciles o ingratos. Las pautas parecían extrañas, pero no era mucho pedir. “Simple y fácil de recordar”, respondió Jasper mientras Simon estrechaba su mano. Estrechó la mano de Simón con un fuerte apretón de manos, pero con el corazón débil. Por un momento, reflexionó sobre en qué se estaba metiendo él y su esposa. Pero también sabía que la alternativa era vivir en la calle. Así que, puso su mejor sonrisa y accedió a seguir cada pauta con una obediencia ciega. Esa noche, los dos estaban acostados en la cama alrededor de las nueve cuando escucharon arañazos en las

paredes de su nuevo hogar.

La casa era pequeña, no tenía muchos muebles, pero tenía todos los electrodomésticos necesarios para sobrevivir y lavar la ropa. Además, era diez veces más bonito que su último apartamento. Eileen despertó a su marido y Jasper lentamente salió de la cama para averiguar de dónde venía el rasguño. “Suena como un gato gigante arañando toda la pared”, es lo que se le pasó por la cabeza, lo cual fue un pensamiento bastante aterrador y tonto. Los arañazos se movieron de una pared a la que estaba al lado, donde

estaba la ventana de

su dormitorio

.

La ventana reveló que una gran rama de árbol rasguñaba a lo largo de su casa; una gran rama que pertenecía a un árbol aún más grande. El árbol al lado de su casa era enorme; se inclinaba sobre su casa, y a pesar de que el árbol no tenía ojos, parecía mirarlos fijamente con una mirada poco comprensiva. Jasper se sintió observado por el árbol a pesar de que discutió consigo mismo que este sentimiento no

tenía ningún sentido.

“¿Qué fue el ruido de los arañazos?”

Murmuró Eileen, aún

medio dormida.

“Nada, cariño, es sólo un árbol. Vuelve a dormirte

ahora.”

A la mañana siguiente, salieron a la calle para comenzar sus primeros trabajos en la tienda general. Jasper miró de nuevo a su casa y se dio cuenta de que no había árboles cerca de ella. El recinto estaba rodeado de árboles, pero ninguno era grande ni siquiera dentro del recinto. Jasper sintió el frío correr por todo su cuerpo mientras seguía caminando hacia la tienda. Quería mencionar a Eileen la extraña sensación que tuvo anoche, pero decidió no asustarla

.

Estaba medio dormido cuando oyó el rasguño. “La mente y los ojos pueden engañarte”, razonó consigo mismo. Los dos se dirigieron al interior de la tienda y conocieron al dueño de la tienda y a su esposa. El dueño le enseñó a Jasper cómo trabajar en la parte delantera de la tienda, mientras que Eileen y la esposa del dueño fueron al almacén trasero a ordenar. La tienda no tomaba dinero, sino que intercambiaba artículos por las posesiones del residente. Tenían un sistema confuso de cómo saber qué es un comercio justo o no, pero finalmente, Jasper tuvo la idea general.

Mientras tanto, en el almacén, la esposa del dueño comenzó a entablar una conversación con Eileen. La esposa del dueño se presentó como Emily. Era una mujer pequeña con una voz suave. Parecía tener unos 30 años, pero al mismo tiempo, no podía pesar más de cien libras. “Así que, ¿qué les parece esto hasta ahora?” Emily le preguntó a Eileen.

“Bueno, creo que es emocionante estar aquí! Nunca
antes habíamos
estado en una comunidad
como ésta. ¿Cuánto tiempo llevan usted y su marido aquí?”
“Oh, hace ya varios años.”

“Si no le importa que le pregunte, ¿qué pasa con todas estas extrañas pautas que todo el mundo tiene que seguir? Quiero decir, requerir que estemos dentro a cierta hora y si llueve parece un poco raro
, ¿verdad?” Eileen dijo alegremente mientras reía.

Emily no se rió. Ella respondió con una mirada fría como si Eileen hubiera insultado a su familia, “todos tenemos que hacer sacrificios si queremos quedarnos aquí. Es

mejor no cuestionarlo. Por tu propia seguridad.”

Eileen se quitó la mirada y se limpió la sonrisa de la cara inmediatamente. “Oh….lo siento.

No quise decir nada con eso. Sólo preguntaba.”

Emily habló en silencio, pero Eileen no entendió lo que intentaba decir. Emily abrió su chaqueta para mostrarle a Eileen de qué hablaba. El corazón de Eileen se cayó; Emily llevaba un micrófono.

“Está escuchando”, dijo Emily otra vez.

Emily mantuvo la cara seria que llevaba puesta y dijo, “sólo sigue las reglas y haz tu contribución cada cuatro meses. ¿Lo entiendes?”

Hizo un gesto para que Eileen le siguiera el juego.

“O….¡Por supuesto! No causaré ningún

problema -asintió Eileen con la cabeza y le dio la razón-.

Emily siguió conversando mientras escribía algo en un pedazo de papel y se lo pasaba a Eileen. “Ayúdame a escapar de este

infierno”, es lo que decía la nota.

Eileen continuó la pequeña charla y escribió un mensaje en el papel y se lo pasó a Emily. “¿De qué estás hablando

? ¿Estás en peligro?”

“No te das cuenta de lo condenados que estamos todos”, escribió Emily. El marido de Emily llamó a la puerta del almacén para ver cómo les estaba yendo. “¡Haciendo progresos! Ya casi terminamos de organizarnos aquí”. Emily agarró el papel y rápidamente escribió: “No son árboles. Quema este papel cuando llegues a casa”. Emily se levantó y dejó el almacén, dejando a Eileen sola

con mil preguntas.

Más tarde esa noche, Eileen le contó a su esposo sobre la extraña conversación que tuvo con Emily. Jasper quería contarle a su esposa sobre sus miedos, pero ella parecía bastante asustada, así que se lo guardó para sí mismo. “Eileen, creo que tal vez sólo estaban jugando contigo. Somos los nuevos chicos de la cuadra, tal vez

sólo sean–”

“¡No, Jasper! ¡Llevaba

un micrófono!”

“Eileen”, dijo tranquilamente mientras la empujaba para un abrazo, “está bien. Sólo era una broma. Nadie estaba escuchando tu conversación. No hay nada malo en

este lugar”.

Pasaron unos meses sin incidentes. No más ocurrencias extrañas o conversaciones inusuales. Emily nunca mencionó su conversación. Ninguno de los dos se despertó en medio de la noche y decidieron obedecer todas las normas, por muy extrañas que parecieran. Una mañana se despertaron y encontraron una nota pegada a la puerta de su casa. “Su contribución es para mañana por la mañana. 20 libras mínimo. Tu mejor comida. Sin excepciones,” lea

la nota.

Parecía un pequeño sacrificio por un hogar libre y seguro, así que salieron a la calle y se dieron cuenta de que estaba nevando afuera. Era junio y esta zona normalmente no nevaba por esta época. Pero el cielo estaba gris y las nubes escondían el sol mientras la nieve empezaba a caer y a pegarse al suelo. La parte más extraña fue que no hacía tanto frío afuera. El viento soplaba, pero sólo en una

dirección.

La nieve se sentía polvorienta y rápidamente se derritió en agua caliente en la mano de Jasper. “¿Qué es esto? La nieve debería ser más fría…” su voz se calló mientras miraba a lo lejos y notó que un objeto grande estaba justo detrás de las paredes. Acercándose, rápidamente llegó a la conclusión de que un gran volcán no estaba demasiado lejos del complejo.

Nunca se había fijado en el volcán durante todo el tiempo que vivió allí. “¿Era ceniza de nieve?” Se preguntó.

Caminó hacia sus vecinos, que estaban ocupados en la agricultura y no prestaban atención a la nieve, a las cenizas o a lo que fuera. Llamó
la atención del dueño de la tienda y le preguntó cuánto tiempo había estado allí el volcán.

“Es tu turno de cuidar de mi tienda. No llegues tarde, Jasper,”

el dueño no pareció reconocer la pregunta, así que Jasper preguntó de nuevo.

“Sr. Johnson,

¿puede ver el volcán también?” Jasper incluso lo señaló mientras preguntaba.

“Jasper, estoy muy ocupado. Por favor, ocúpate de tus asuntos y no molestes a nadie por cosas que no te conciernen”.

Su voz era casi tan fría como el aire que envolvía a la comunidad.

Jasper volvió a entrar para agarrar a

Eileen y mostrarle el volcán. “Por favor, dime que lo ves.”

Wow… eso es interesante. Nunca había visto eso antes.”

“¿Verdad? Le pregunté al Sr.

Johnson, pero ni siquiera quiso reconocer que estaba ahí”.

“Ahora Jasper, cálmate. Ya sabes cómo

puede ser a veces. Hablaré con Emily al respecto”.

En el trabajo unas horas después, Eileen llevó a Emily a un lado para preguntarle sobre el volcán. Emily continuó almacenando estantes, sin mirar a Eileen ni una sola vez. “Tenemos que poner estos productos en el estante antes de que

se llene de gente. Ya sabes lo loco que se pone…”

“¡Emily! ¿Qué es esa cosa? ¿Y cómo está nevando hoy?”

Ella golpeó una caja de pasas de la mano de Emily y la agarró por los hombros

. “¡Contéstame, Emily! ¿Qué es lo que sabes?”

Emily se quedó inmóvil y su cara sin expresión parecía un maniquí mientras

hablaba en silencio:”No es nieve”.

El recuerdo de su primera conversación invadió su mente y se sintió mal del estómago. “¿De dónde salió el volcán?”

Eileen escribió en un trozo de papel y se lo pasó a Emily discretamente

mientras los clientes entraban a la tienda.

Emily señaló al cielo con su dedo índice y agitó la cabeza. “No es un volcán. No hables de ello.”

Emily escribió. Lentamente abrió su chaqueta y rápidamente la cerró tan

pronto como Eileen la vio; el alambre.

Emily hizo un gesto para que continuara llenando los estantes y rápidamente echó un vistazo a la hoja de papel. Eileen lo cogió y se lo metió en el bolsillo. En caso de que alguien realmente estuviera escuchando su conversación, Eileen cambió rápidamente el tema, “así que, ¿qué vas a dar

mañana

por

tu contribución?

Emily suspiró profundamente y dijo que estaban dando toda la comida que les quedaba.

Sacó

su libreta y escribió:”

No pesa ni 10 kilos”.

Eileen parecía confundida. “Pero Simon nos dijo a Jasper y a mí que nadie se muere de hambre en Shepherd’s Flock. ¿Cómo están

luchando?”

Emily saltó sobre Eileen y puso una mano sobre su boca y agitó furiosamente su cabeza. Los ojos de Emily eran salvajes y, en ese momento, Eileen se dio cuenta de lo que había hecho. Emily salió corriendo de la tienda y se dirigió a su casa. Eileen puso una mano sobre su boca y sintió

que empezaba a llorar.

Rápidamente se recuperó cuando un cliente se acercó a ella para hacerle una pregunta sobre un producto. El cliente inmediatamente vio el terror en sus ojos y le preguntó si estaba bien. “¡Por favor….por favor dime que lo ves!”

Susurró con voz temblorosa mientras señalaba por la ventana hacia

el volcán.

La preocupación fue borrada de la cara del cliente y éste se alejó casualmente. Eileen se estaba secando desesperadamente las lágrimas de la cara mientras veía a Simon caminando hacia la tienda. Simón entró y se dirigió hacia ella. “Amigo mío, ¿estás bien?”

Preguntó a Eileen después de ver las lágrimas que seguían corriendo por

su rostro.

“¡Sí, señor! Estoy bien, me golpeé en el ojo. Sólo estaba siendo torpe

“.

“Sí… sí, lo estabas.”

Simón se inclinó hacia adelante y acercó la boca a su oído mientras susurraba: “Te aconsejo que cierres tu torpe boca antes de entregarte a ti y a tu marido”. Se echó hacia atrás y sonrió con una cálida sonrisa mientras decía en un tono agradable: “Que tengas un día maravilloso, Eileen. Sigue las directrices y vivirás una larga y feliz vida en mi rebaño”. Se dio la vuelta y se alejó.

Eileen se puso de pie temblando y pronto corrió hacia un cubo de basura cercano para vomitar. Un cliente se le acercó y le preguntó si estaba lista para hacer un intercambio por algunos productos que necesitaban, sin preocuparse en absoluto mientras ella seguía vomitando en la basura.
“Hola cariño, ¿cómo estuvo el trabajo en la tienda hoy?” preguntó Jasper.
“Estuvo bien… ¿ya tienes nuestra cesta lista?”
“Aún no lo he preparado. Lo haré esta noche.”

“Dios, Jasper
, ¿tengo que hacer todo por ti?” Eileen gritó mientras salía furiosa para preparar la canasta.

Jasper la siguió

hasta la cocina. “¿Bebé? ¿Qué pasa?” preguntó Jasper mientras intentaba no tomárselo como algo personal.

Eileen se dio la vuelta y sacó el papel de su bolsillo para que

su esposo pudiera leer. “Emily llevaba un micrófono otra vez….puede que la haya incriminado hoy.”

Jasper sostuvo a su esposa y le dijo que le preguntó a algunas personas de la comunidad acerca de la nieve ese día, así como del volcán. “Fue la cosa más extraña; nadie respondió a mis preguntas. Todos con los que hablé deliberadamente evitaron la pregunta. Incluso fui a la oficina de Simon hoy, pero me dijo que teníamos un frente frío inusual, y eso explica la nieve. Incluso mencioné el volcán en

la distancia, al que dijo que siempre ha estado ahí e inmediatamente me envió”.
“¿Siempre has estado ahí?”

“Sí,
no sé qué quiso decir con eso. Nunca lo había visto hasta esta mañana”.
“¿Qué dijo exactamente?”


No tenía sentido, Eileen. Creo que sólo quería que me fuera…”
“¿Qué dijo?” Ella gritó mientras lo empujaba fuera de ella.

Jasper levantó las manos para tratar de calmarla. “Acaba de decir que el volcán ha estado aquí desde la formación de la Tierra; merece respeto. Y no quiere nada más que mi completa y total reverencia. Y para asegur
arme de que mi cesta esté lista mañana por la mañana. No tiene sentido, Eileen”.

Eileen se quedó callada como si tratara de resolver el acertijo en su cabeza. Jasper tomó la canasta y comenzó a rellenarla

con comida. “Lo siento, Jasper. Dámelo, yo lo haré”.

“Está bien, Eileen

. Sólo descansa un poco; yo me encargaré de la canasta.”

Después de que Jasper terminó la canasta, la puso en una báscula que vino con la casa y se aseguró de que pesara más de 20 libras. Lo puso en la puerta de su casa antes de irse a la cama y se quedó dormido poco después. A la mañana siguiente, Jasper y Eileen se despertaron con el sonido de la lluvia. Como era de esperar, todos se quedaron en casa. Jasper miró por

la ventana de la puerta principal y notó que la canasta no estaba.

También se dio cuenta de algo

alarmante: “¡Eileen, ven aquí! ¡Rápido, ven aquí!”

Eileen saltó de la cama y corrió por encima de la puerta. “¡Oh, Dios mío…. esa es la casa de Emily y el Sr. Johnson!”

Su casa parecía como si algo se hubiera estrellado contra el techo y hubiera explotado la casa desde el interior. Toda la casa estaba carbonizada y el agujero en el techo no era tan grande; tal vez un meteorito pequeño podría haber sido la causa. Jasper

inmediatamente cogió el teléfono y llamó a Simon.

“¡Sr. Salazar, ha

ocurrido

algo terrible

! “El Sr. Johnson y Emily están…

“Lo sé, Jasper. He estado recibiendo llamadas de sus vecinos toda la mañana. Un rayo cayó en su casa esta mañana temprano. Por favor, quédate dentro,

los revisaremos cuando deje de llover”.

“¿Estás loco? ¡Necesitan

ayuda ahora! ¡No podemos esperar!”

“Jasper….por favor mantén la calma. Ellos

mismos se lo buscaron”.

“¿Qué?

¿Qué demonios…?”

“Su cesta no pesaba 20 libras. Por favor, quédate dentro -colgó Simon-. Toda la casa estaba completamente en silencio; sólo

quedaba

el sonido del tono de la esfera y el golpeteo de

la lluvia.

“Eileen, tengo que ir a ver cómo están. Quédate aquí,”

instruyó

Jasper

.

“¡No! ¡Jasper, voy

contigo!”

Jasper empujó suavemente a Eileen y le hizo prometer que no se iría. “¡Prométemelo! ¡Prométeme que te quedarás dentro! Sólo voy a ver cómo están

“.

“¡Vuelve enseguida! Si me oyes, ¡vuelve aquí

!”

Jasper abrazó a su esposa y la besó en la frente. “Volveré. Quédate adentro.

” Respiró hondo y abrió la puerta principal. La lluvia era helada y Jasper podía ver su aliento mientras corría. Mirando hacia arriba, tomó nota de que el volcán había desaparecido. Se resbaló bajo la lluvia y cayó en un montón de barro. Los vecinos rápidamente se fijaron en Jasper y pudo ver a todos ellos mirando por las ventanas. Algunos incluso abrían lentamente sus puertas y le gritaban que volviera a su casa. Algunos le rogaban que entrara en sus casas. Las nubes cubrían el cielo con una manta de color gris oscuro, lo que hacía que la mañana apareciera como la noche.

Se puso de pie y no pudo entender por qué todos le rogaban que saliera de la lluvia. Sabía que no les preocupaba que se resfriara, pero parecía temeroso de otra cosa; le rogaron y le suplicaron como si estuviera poniendo en peligro su seguridad. Jasper finalmente llegó a la casa de Emily y el Sr. Johnson. Entró corriendo cuando el trueno aplaudió más fuerte de lo que había oído en toda su vida. Sus tímpanos seguían sonando por el rugido del trueno mientras gritaba a Emily y a su
marido para que respondieran.

La lluvia entró por el techo y toda la casa parecía como si hubiera sido incendiada. Jasper gritó una vez más mientras subía los escalones, uno de sus pies pasando por un escalón de madera. Luchó por sacar el pie mientras escuchaba rasguños a lo largo de las paredes de la casa quemada. Arañazos familiares que él sabía que había oído antes. “¡Emily! ¡Sr. Johnson! ¡Es Jasper! ¡Por favor, salgan! ¡Tenemos

que salir!”

Sus pulmones se estaban cansando de gritar y su voz comenzó a desvanecerse mientras gritaba sus nombres una vez más. Los arañazos se hicieron más fuertes y su mente se imaginó a los espeluznantes árboles arañando en la casa con sus ramas. Se imaginó los enormes árboles tratando de alcanzarlo para agarrarlo. La adrenalina hizo efecto y se liberó del escalón roto de la escalera. Continuó arriba y se detuvo en su camino. Con toda la fuerza que le quedaba, gritó a la vista que tenía ante él. Los restos quemados de Emily y el Sr. Johnson yacen en el suelo. Podía oler su carne aún ardiendo y se dio la vuelta y vomitó por todo el suelo. Comenzó a escuchar a los demás miembros de la comunidad gritándole, aunque no sabía exactamente lo que intentaban decir. Bajó corriendo por la escalera cuando el trueno retumbó una vez más y los horribles arañazos en la casa se hicieron tan fuertes que pudo sentir la vibración en sus

oídos y pecho.

Pateó la puerta principal y cayó al suelo afuera. Se dio la vuelta para ver los árboles a su alrededor. Se elevaron al cielo y sus cimas estaban cubiertas por las nubes oscuras que se cernían sobre él. Jasper sintió que su razonamiento y cordura se le escapaban mientras gritaba un grito salvaje y loco. No eran árboles; la mente de Jasper no podía empezar a comprender lo que veían sus ojos.

Le caían

lágrimas de la cara, pero no sabía cuánto lloraba porque ya estaba cubierto de

agua de lluvia.

Se levantó y empezó a correr de nuevo, pero se detuvo y gritó de dolor; se había roto el pie en la caída. Cojeando tan rápido como pudo, se dirigió hacia su casa, donde Eileen le gritaba mientras señalaba algo detrás de él. A regañadientes, Jasper giró la cabeza sólo un momento, e incluso eso resultó ser demasiado para que su mente lo soportara. El volcán se elevaba y luego vino un sonido ensordecedor de retumbar, seguido de un temblor de tierra como de un

terremoto.

Jasper cojeó hacia delante lo mejor que pudo mientras escuchaba un sonido que venía detrás de él y que ningún ser humano experimentaba como nunca. El sonido de los más atroces y sórdidos chillidos resonó por todo el complejo. Jasper resbaló en un charco y cayó sobre su pie roto, gritando el grito más doloroso que jamás haya salido de su garganta. Empezó a arrastrarse hacia adelante mientras cavaba sus manos en el barro ante él, intentando desesperadamente llegar a su casa. Eileen cayó de rodillas en el porche delantero y de repente dejó de gritar.

Sus ojos giraron en la parte de atrás de su cabeza e inmediatamente se desmayó; cayendo al suelo con un fuerte ruido sordo. Jasper pensó que una enorme ráfaga de viento le estaba soplando hacia delante, pero escuchó con más atención mientras seguía arrastrándose por el barro, mientras gritaba por Eileen. No fue una ráfaga de viento, pero el sonido se hizo más claro a través del golpeteo de la lluvia, revelando que era el horrible sonido de las alas.

Jasper se giró durante un breve instante para ver las prodigiosas alas batirse en el aire. Las alas estaban pegadas a la imagen más sana que Jasper había visto jamás. La visión del otro mundo inmediatamente hizo que Jasper entrara en un pánico salvaje mientras sus ojos se volvían hacia su cabeza y comenzó a temblar y a temblar mientras la espuma comenzaba a formarse lentamente
en su boca.

Todos en la comunidad estaban fuera de sus casas en ese momento; cayeron de rodillas y gritaron pidiendo misericordia de esta horrible criatura alada. Los muchos ojos que cubrían los brazos de cada una de estas criaturas aladas miraban a la gente con descontento y sin compasión mientras volaba hacia arriba con sus asquerosas alas. El cielo destellaba con una luz brillante que cegaba a todos los miembros de la comunidad. En un instante, todos sintieron que su piel y cuerpos enteros se incendiaban

.

Las nubes oscuras recibieron a la criatura alada mientras volaba hacia arriba, el trueno enmascaró el sonido de sus horribles chillidos, y el rayo cayó del cielo para destruir el Rebaño del Pastor. Un volcán inactivo había entrado en erupción en las profundidades del bosque para arrojar una criatura que no era de este mundo; una criatura que se originó en los rincones más oscuros del espacio y del tiempo. Los antiguos de la línea de sangre de la familia Salazar la llamaban la “Vieja Quimera”, y crearon pautas sagradas para posponer su llegada

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